圖:網上圖片

以翼展計算全球最大型的飛機, 13日升空作處女飛行,為人類發射人造衛星的發展揭開新的一頁。這架飛機將來可用來作人造衛星的發射平台。按照計畫,它可以運載衛星升上高空,當到達10公里的高度時,便發放衛星上地球低軌道。如果成功的話,用這種方式發射衛星比現時一般採用的火箭,更加便宜。

這架雙體飛機有6個引擎,翼展達到117米(385呎),相當於一個美式足球場的長度,由機鼻到機尾是72米(238呎)。13日進行第一次飛行時,它爬升到4572米(1.5萬呎)的高度,以時速大約274公里(170哩)飛行。曾任美國空軍 F-16 戰鬥機飛行員的機師托馬斯說,一切按原定計畫進行,十分順利,感覺很棒。

這架飛機由美國微軟集團已故創辦人保羅‧艾倫(Paul Allen)於2011年成立的公司 Stratolaunch Systems 設計和建造。該公司行政總裁弗洛伊德說:「我們終於成功了。看著這隻大鳥在空中飛翔,是令人情緒激動的時刻。」

Stratolaunch Systems 公司的科研人員花了許多年時間,在加州洛杉磯以北的沙漠區進行研究和試驗,到現在取得成果。該公司不肯披露研發和建造成本,其他詳情也保密。預計當進行全面測試及取得認證後,新飛機便會正式投入服務。該公司構思,將來,人類發射衛星上太空,會好像預訂機位那麼容易。

弗洛伊德對記者說:「我幻想這一刻已幻想了許多年,但我從來沒想過保羅不在我身邊。當飛機起飛時,我偷偷地輕聲對天上的保羅說了一聲謝謝。」保羅艾倫因患上白血病引致併發症,於去年10月去世,終年65歲,未能親眼見證這架飛機面世。